Unidades fisiográficas fundamentales Configuración de las Costas americanas y sus grandes islas




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TEMA 2

Principales unidades fisiográficas de América


  1. Unidades fisiográficas fundamentales

  2. Configuración de las Costas americanas y sus grandes islas

  3. Cordilleras de Norteamérica, Centroamérica y Sudamérica

  4. Llanuras, mesetas y altiplanos




  1. Unidades fisiográficas fundamentales

América, desde un punto de vista fisiográfico, se puede dividir en 5 grandes unidades:

    • Archipiélago Ártico

    • Groelandia

    • Norteamérica

    • Centroamérica: Tehuantepec-Darién

    • Sudamérica

En la exposición de los siguientes puntos de descripción fisiográfica se seguirá este orden.


  1. Configuración de las Costas americanas y sus grandes islas

Las costas americanas se caracterizan por la presencia de grandes bahías, golfos y penínsulas en el subcontinente Norteamericano, careciendo o siendo escasos estos accidentes en Centroamérica y Sudamérica.

La costa del continente canadiense, de aproximadamente 58.500 km de longitud, es muy irregular y accidentada. En ella alternan las grandes bahías con las penínsulas y numerosas islas costeras. En la costa oeste, bordeada de fiordos están la isla Vancouver y el archipiélago de la Reina Carlota.

Groenlandia está formada por una meseta interior cubierta de hielo y rodeada por un reborde montañoso, generalmente sin hielo. El espesor del casquete de hielo es mayor hacia el centro de la isla, donde el máximo estimado es de unos 2.440 m. Se han extraído muestras del núcleo de este casquete de hielo que han permitido a los científicos aumentar sus conocimientos sobre el clima del hemisferio norte desde la última glaciación, las fluctuaciones en la temperatura y sobre hechos aislados como erupciones volcánicas. Bajo el hielo se encuentran las rocas más antiguas del escudo de Groenlandia, el cual está geológicamente relacionado con el escudo canadiense. Las principales zonas altas están a lo largo de la costa oriental, donde se encuentra la máxima altitud de Groenlandia, el monte Gunnbjørn (3.700 m).

Las bahías y golfos más importantes en la masa continental septentrional son de W a E, Golfo de California o Mar de Cortés, el Golfo de Alaska, La Bahía de Hudson, La Bahía de Baffin, Golfo de México. En Centroamérica en el Pacíficop destacan de N a S el golfo de Tehuantepec y el Golfo de Panamá, y en el Caribe el golfo de Honduras. En Sudamérica no hay grandes golfos o bahías. Las penínsulas se encuentran también únicamente en Norteamérica y Centroamérica, siendo extrañas al S. Las más importantes son la de California, Alaska, Labrador, Flolrida y Yucatán.


2.1. Islas del Ártico

Las Islas de la Reina Isabel, es un conjunto de islas en la región de Baffin, Territorios del Noroeste (al norte de Canadá), en el océano Glacial Ártico y al oeste de Groenlandia. Las islas de mayor superficie de todo el conjunto, en orden descendente son: Ellesmere, Devon, Axel Heiberg, Melville (Canadá), Bathurst y Prince Patrick. La superficie de todo el archipiélago es de más de 425.000 km2 y adoptaron su nombre tras la coronación de Isabel II de Inglaterra en 1953. Aunque descubiertas por los europeos en 1616, las islas de la Reina Isabel no fueron completamente exploradas y cartografiadas hasta que llegaron las expediciones británicas del paso del Noroeste y más tarde, en el siglo XIX, las noruegas.

    • Isla de Ellesmere, forma parte del archipiélago Ártico. El extremo norte de la isla, el cabo Columbia, es el punto más septentrional de Norteamérica. Ellesmere tiene unos 740 km de longitud y 483 km de anchura. Es una isla montañosa y algunos picos de la Cordillera de Estados Unidos alcanzan 2.740 m de altitud. Ellesmere es la décima isla más grande del mundo. Su superficie es de 196.236 km2. Los fiordos abundan tanto en la costa oriental como en la occidental. El norte de la isla fue declarado Parque Nacional en 1988; esta reserva ocupa 37.775 km2 de extensión.

    • Isla de Melville, Es una de las islas del archipiélago Reina Isabel. El buey almizclero es la única especie animal que habita esta isla montañosa, con una superficie de 42.149 km2 y elevaciones de hasta 775 m. Los primeros europeos que llegaron a la isla fueron miembros de una expedición de la Armada británica, capitaneada por William Edward Parry, quien, siguiendo la ruta del paso del Noroeste tuvo que esperar y pasar el invierno de 1819-1820 en una isla de la costa sur, la cual bautizó con el nombre de Winter Harbour.

    • Tierra de Baffin, limita con la bahía del mismo nombre y el estrecho Davis al este, con el estrecho Hudson al sur y con la cuenca Foxe y el golfo de Boothia al oeste. Tierra de Baffin, la mayor isla de Canadá y la quinta isla más grande del mundo, abarca aproximadamente 1.500 km de longitud y se extiende en forma de media luna, abarcando una superficie de 507.451 km2. Es una prolongación del territorio continental que abarca Quebec septentrional y de la isla de Terranova. Las costas oriental y septentrional tienen profundas escotaduras, con abundantes fiordos, como la ensenada Admiralty, en la costa noreste, el fiordo más grande del mundo. El centro de la zona interior está dominado por montañas cubiertas de hielo que se elevan hasta los 2.057 m. En la isla, de clima ártico, no hay árboles y abundan los lagos de agua dulce. Millones de pájaros anidan cada año en la región. Las minas de la Tierra de Baffin producen plomo, cinc y plata. Los primeros europeos que llegaron a la isla fueron probablemente vikingos procedentes de Groenlandia, a principios del siglo XI. Entre 1576 y 1577 Martin Frobisher condujo dos expediciones de prospección de oro a la región que más tarde se llamó bahía Frobisher. En 1616 el navegante inglés William Baffin llegó a la isla que lleva su nombre.

    • Isla Victoria, gran isla del archipiélago Ártico situada en la región de Kitikmeot, tiene una superficie de 217.290 km2, lo que la convierte en la novena isla más grande del mundo. Al sur está separada de tierra firme por el estrecho de Dolphin y Union, el golfo Coronación, el golfo Queen Maud y el estrecho de Dease, y de la isla Banks por el largo y angosto estrecho del Príncipe de Gales. La mayor parte de la isla (muy estriada debido al glaciarismo que sufrió a lo largo de los sucesivos periodos glaciales) es llana; su máxima altitud es de sólo 655 m y está sembrada de innumerables lagos de poca profundidad, formados por el deshielo. La isla fue avistada por la segunda expedición de sir John Franklin en 1826, y en 1839 los exploradores británicos Thomas Simpson y P. W. Dease la bautizaron así en honor de la reina Victoria. Otras partes de la isla fueron avistadas en varias ocasiones por distintas expediciones, pero a causa de su forma irregular, con bahías numerosas y profundas (como la bahía Hadley y la bahía Príncipe Alberto, que forman penínsulas aisladas) su territorio fue reconocido a partir de 1850 como isla única.


2.2. Islas del Atlántico Norte

De Norte a sur, las islas más importantes del Atlántico Norte se agrupan en 3 grandes conjuntos:

  • Golfo de San Lorenzo, que agrupa a Terranova, isla de Anticosti, isla del Príncipe Eduardo y la isla del Cabo Bretón.

  • Archipiélago de Las Bermudas

  • Las Antillas




  1. Golfo de San Lorenzo




    • La Isla Terranova forma parte de la provincia de Terranova, al este de Canadá, situada en el golfo de San Lorenzo, en el océano Atlántico. Abarca una superficie de 93.830 km2. Físicamente la isla es una continuación de los montes Apalaches: las colinas Lewis en el oeste alcanzan una altura de 814 m y se unen a los montes Long Range que a su vez se extienden hacia el norte por la costa oeste; toda la isla está inclinada al norte y noroeste donde está drenada por los ríos Exploits (de 240 km, el más largo de Terranova) y Gander.

    • La isla de Anticosti (en francés, Île d’Anticosti), situada al sureste de la provincia de Quebec, Canadá. Se encuentra en el golfo de San Lorenzo, justo en la desembocadura del río San Lorenzo. Esta isla de tierras bajas está densamente arbolada; tiene 225 km de longitud, y una superficie de 7.941 km2. El explorador francés Jacques Cartier fue el primer europeo que llegó a la isla de Anticosti, en 1534. Más tarde, fue donada al explorador francés Louis Jolliet en 1680. Anticosti cayó en manos británicas en 1763 y pasó a formar parte de Terranova. La propiedad y administración de esta isla cambió de manos varias veces, y los primeros intentos para establecer poblaciones permanentes fracasaron. La isla perteneció a una compañía privada de pasta de papel desde 1926 hasta 1974, y esta actividad sigue siendo la principal industria de la isla.

    • La Isla del Príncipe Eduardo, forma parte de la región de la llanura costera, por lo que muestra un paisaje en general llano o ligeramente ondulado. Su clima es fresco, con una precipitación media anual de 1.120 mm distribuida a lo largo del año. Tiene una superficie total de 5.660 km2,

    • La isla de Cape Breton o Cabo Bretón está situada en el extremo septentrional de la provincia canadiense de Nueva Escocia y es famosa por sus parajes naturales, que incluyen una espectacular costa y las mayores elevaciones de la provincia, estas últimas pertenecientes al Parque nacional de las Tierras Altas de Cabo Bretón.




  1. Archipiélago de las Bermudas, gobierno autónomo, dependiente del Reino Unido, localizado en el sector occidental del océano Atlántico, en las cercanías de Carolina del Norte, al este del cabo Hatteras. El archipiélago consta aproximadamente de 150 islas pequeñas, isletas y rocas, de las que unas veinte están habitadas. Sólo seis son importantes: Bermuda, también llamada Gran Bermuda o isla Main (Principal), la más grande de todas (23 km de longitud); Somerset; Ireland; Saint George's; Saint David’s, y Boaz. Hamilton es la capital, el puerto principal y la ciudad más grande de Bermudas. La superficie total de las islas Bermudas es de 53 km2. Geológicamente, las islas tienen una base de rocas volcánicas y están cubiertas por formaciones coralinas. Están rodeadas al norte, oeste y sur por arrecifes de coral, en su mayoría sumergidos. Separadas por estrechos canales, incluyen varias lagunas coralinas o pasos: los más importantes son el estrecho de Harrington y el puerto de Castle. Las islas son de poca altura pero accidentadas, con zonas a 80 m sobre el nivel del mar. Por la escasez de aguas superficiales y manantiales, las islas deben depender del agua de lluvia, que se recoge de los tejados y se almacena en depósitos para su consumo.




  1. Archipiélago de las Antillas: archipiélago de América Central que separa el mar Caribe del océano Atlántico. Fue la primera tierra americana que pisó Cristóbal Colón el 12 de octubre de 1492; en concreto, la isla de Guanahaní, perteneciente a las Bahamas. La superficie total de las Antillas es de unos 235.700 km2, y su población asciende a unos 34 millones de habitantes. Las Antillas comprenden tres importantes conjuntos de islas que se extienden en forma de media luna desde la punta oriental de la península del Yucatán (en México) y el sureste de Florida (en Estados Unidos) hasta la costa de Venezuela, en Sudamérica: Las Bahamas, las Grandes Antillas y las Pequeñas Antillas:


c.1) Las islas Lucayas o Bahamas, al norte, forman una línea en dirección sureste. Su nombre oficial es The Commonwealth of the Bahamas, estado independiente en las Antillas y miembro de la Commonwealth. Bahamas consta de un archipiélago de 700 islas e islotes y de casi 2.400 cayos y rocas que se prolongan a lo largo de 1.200 km desde la punta sureste de Palm Beach en Florida, Estados Unidos, hasta una punta del extremo este de Cuba. Las Bimini, el grupo de islas más occidentales, están a 97 km al este de Miami, Florida. Sólo están habitadas unas 40 islas. Nueva Providencia es económicamente la más importante del grupo y alberga a más de la mitad de la población de Bahamas, que en un 85% es negra. Otras islas importantes, todas ellas de poca altura, son Acklins, Andros, Cat, Crooked, Eleuthera, Gran Bahama, Gran Abaco, Gran Inagua, Harbour, Long, Mayaguana y San Salvador (o Watling). Su superficie es de 13.939 km². Nassau, situada en Nueva Providencia, es la capital de las islas. Otra ciudad importante es Freeport en la Gran Bahama.


c.2) Grandes Antillas:

    • Cuba (nombre oficial, República de Cuba), isla de mayor extensión de las Antillas Mayores, se ubica al sur de Florida, al norte de Jamaica, al este de la península de Yucatán y al oeste de las Bahamas y de La Española. La República de Cuba comprende también más de 3.715 isletas, cayos e islas, entre las que destaca por su superficie la isla de la Juventud. Son sus principales archipiélagos: el archipiélago de Camagüey y el de Sabana en el océano Atlántico, y el archipiélago de los Jardines de la Reina en el mar Caribe. La isla domina las dos entradas al golfo de México al oeste, el estrecho de Florida al norte y el canal de Yucatán al sur. Al sureste, Cuba está separada de la isla La Española por medio del paso de los Vientos, una ruta para embarcaciones que une el océano Atlántico norte con el mar Caribe. Estados Unidos mantiene una base naval en la bahía de Guantánamo, situada en el sureste de la isla. Aproximadamente una cuarta parte de la superficie de Cuba está formada por montañas y colinas, y el resto por terrenos llanos. Las áreas montañosas están dispersas a través de la isla y no proceden de una masa central. Las principales cordilleras son: el macizo de Guamuhaya o sierra del Escambray, la cordillera de Guaniguanico y la sierra Maestra; ésta, ubicada en el sureste del país, es la de mayor altitud, tamaño y extensión, y en ella se encuentra la sierra de Turquino que alcanza su máxima elevación en el pico Turquino (2.005 m), el más alto de Cuba. La mayor parte del suelo de la isla es relativamente fértil. Uno de los elementos naturales más extraordinarios de la isla es el gran número de cuevas formadas en rocas calizas, entre las que destacan las cuevas de Cotilla, situadas cerca de La Habana, y las de Trinidad. La línea de costa de Cuba es extremadamente irregular y está formada por numerosos golfos y bahías, como el golfo de Batabanó y el de Guacanayabo; su longitud total es de unos 3.740 kilómetros. Se extiende a lo largo de 1.250 km desde el cabo de San Antonio hasta la punta de Maisí, los extremos occidental y oriental respectivamente, y tiene una anchura que varía entre los 190 y los 30 kilómetros. La isla cuenta con excelentes y abundantes puertos naturales; los más notables son los de La Habana, Cárdenas, Matanzas y Nuevitas en la costa norte, y Guantánamo, Santiago de Cuba y Cienfuegos en la costa sur. La superficie total del país es de 114.525 km².




    • La Española, situada al sureste de Cuba y al oeste de Puerto Rico. La Española, la segunda isla más grande del Caribe después de Cuba, tiene una superficie de 76.000 km², una longitud de 650 km y una anchura máxima de 241 km. Políticamente se divide en dos países: Haití, que ocupa el tercio occidental de la isla, y la República Dominicana. Cristóbal Colón la bautizó así en 1492, tras desembarcar en la isla durante su primer viaje. Su relieve es variado; consiste en su mayor parte en cordilleras montañosas que discurren de forma paralela alternando con llanuras. La cordillera central se eleva (en la República Dominicana) hasta los 3.175 m del pico Duarte, la cumbre más alta del Caribe. En contraste, la superficie del lago Enriquillo (también en la República Dominicana) está a 45 m bajo el nivel del mar. Son importantes, al igual que en Cuba, las terrazas coralinas y el karst.




    • Jamaica (nombre oficial, Jamaica), país formado por una isla, que es la tercera más grande de las Antillas, situada al sur de Cuba. Jamaica tiene una longitud máxima, de este a oeste, de unos 235 km; la longitud máxima de norte a sur es aproximadamente de 80 km. La superficie total del país es de 10.991 km². Kingston es la capital y la ciudad más grande, y también un gran puerto comercial.
      El terreno es montañoso excepto en varias zonas de tierras bajas en la costa meridional. La principal cordillera, situada en la zona oriental de la isla, son las montañas Azules, donde se encuentra la montaña Azul (2.256 m), la cima más alta de las Antillas. Una serie de montañas más pequeñas, con muchas estribaciones transversales, se extienden por la costa occidental superando una extensa meseta. La costa, de 1.020 km de longitud, es irregular, sobre todo en el sur, por lo que la isla tiene un gran número de excelentes puertos naturales, entre los que destacan los de Kingston, Saint Ann's Bay, Montego Bay y Port Maria. En diferentes áreas de la isla se encuentran fuentes termales. No se manifiesta ningún otro fenómeno volcánico, pero la isla está sometida a fuertes terremotos.




    • Puerto Rico (Estado Libre Asociado de Puerto Rico; en inglés, Commonwealth of Puerto Rico), es la isla de menor extensión y más oriental de las Grandes Antillas. Puerto Rico limita al norte con el océano Atlántico, al este con el paso de las Vírgenes —que lo separa de las islas Vírgenes—, al sur con el mar Caribe y al oeste con el canal de la Mona —que lo separa de la República Dominicana. Puerto Rico, que tiene una superficie de 8.959 km², es una de las islas más extensas de las Antillas; también pertenecen al estado las cercanas islas de Culebra, La Mona y Vieques, además de otros islotes. Puerto Rico está situado a unos 1.610 km al sureste de Florida y tiene una forma casi rectangular; la distancia máxima de este a oeste es de 180 km y de 65 km de norte a sur. El punto más elevado, situado en la cima del cerro de Punta, alcanza 1.338 m de altitud. Puerto Rico es una isla montañosa. En el centro, la cordillera Central y la sierra de Cayey forman un eje de este a oeste que cruza casi toda la isla. Aunque las montañas y las colinas cercanas a ellas cubren la mayor parte del territorio, en el norte de la isla se extiende una llanura costera de unos 19 km de anchura y en el sur otra, algo más estrecha, de unos 13 km. La mayor parte de este sistema montañoso se halla más cerca de la costa meridional que de la septentrional y sus laderas son generalmente más escarpadas en su vertiente meridional

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